Emprendimiento

Levi Strauss, el billonario de los vaqueros

¡Bienvenido a otra entrada de emprendimiento! En las entradas anteriores, conociste a la empresaria Courtney McColgan y aprendiste de datos científicos como hacer riqueza en Latinoamérica. Hoy conocerás a: Levi Strauss, el billonario de los vaqueros.

Probablemente no hay un solo continente del mundo donde la gente no lleve puestos unos Jeans o vaqueros; según expertos en la moda, esta prenda se considera uno de los pilares de la cultura estadounidense. Pero ¿sabías que la marca la fundó un emigrante judío nacido en Alemania?.

¿Quiénes son la familia Strauss?

En Buttenheim, Alemania nació el pequeño Levi Strauss, el 26 de Febrero de 1826, cuarto hijo de una familia judía que se había establecido en ese pueblo germánico. Sobre 1830, 170 de los 840 habitantes de Buttenheim, pertenecían a la comunidad judía. Su actividad primaria era el comercio de cambaceo, el padre de Levi, Hirsch Strauss comercializaba prendas de mercería de puerta en puerta por toda la región y según la ley bávara de regulación de los judíos, los ingresos estaban regulados para que apenas les alcanzara para sobrevivir. A los 65 años, su padre aún trabajaba vendiendo sus prendas de pueblo en pueblo y Levi de 16 años lo acompañaba.

Desde más de un siglo antes de la segunda guerra mundial, las regulaciones migratorias en especial hacia los judíos, controlaban sus actividades económicas, ingresos, impuestos y educación, por lo que los jovenes, si tenían la oportunidad, decidían migrar a otros lados y eso no fue la excepción para Levi Strauss. En esas épocas se conocía como «matricial demográfico» al documento donde se controlaba esta comunidad para permitirles casarse y tener una familia y donde prácticamente, controlaban todo.

Hirsch Strauss pierde la vida de vuelta a casa, después de un día de trabajo, afectado por el cansancio y la infección pulmonar de la cual nunca se recuperó, ese día de Mayo de 1845. Levi, al perder a su padre con 16 años, emprende su mismo camino de vender en cambaceo, caminando más de 20 km diarios con una mochila que pesaba más de 30 kilos.

Los hermanos mayores de la familia Strauss, Jonathan y Lippmann habían abandonado el hogar 3 años antes, y se habían acomodado en la ciudad de New York. En cartas, exhortan al resto de la familia para mudarse y aunque no prometen riquezas o lujos, los motivos más importantes son las leyes, ya que en los Estados Unidos no había leyes hostiles en contra de los judíos y con trabajo el negocio familiar podría prosperar.

A principios de 1847, Levis decide emprender el viaje de su vida junto con su hermana Fanny y su madre. Salieron del puerto de Hamburgo y viajaron durante 7 semanas en un barco donde atravesaron enfermedades, hambre y hedor pero al final llegaron sanos y salvos a los muelles de la ciudad americana y se instalaron en el barrio judío de NY.

En ésa época, Nueva York, era la tercera ciudad que albergaba más inmigrantes alemanes con más de 600,000, y solo la superaba Berlín y Viena (Austria).

¿Cómo empieza la empresa?

Durante la fiebre del oro en California, la familia Strauss ya era ciudadana estadounidense y los 3 hermanos no se quedaron atrás para ir en busca del valioso metal. Su modus operandi era; enviar a un hermano primero para probar suerte y si las cosas iban bien, movilizar a toda la familia, y esta vez el enviado fue Levi. Como en esos tiempos aún no había aerolíneas, de los 3 caminos que existían para llegar a California, eligieron que Levi viajaría en barco para llegar a Panamá y de ahí rodear México para llegar a la costa californiana. Y fue así como Levi llegó a San Francisco el 14 de Marzo de 1853.

Para 1853 la ciudad de San Francisco era el mayor intercambio comercial de su tiempo y también su demografía era mayoritariamente conformada por hombres empresarios que habían llegado precisamente por la fiebre del oro.

A los 24 años, con un stock inicial de seda, lona y telas diversas, Levi Strauss empieza su negocio. Con ayuda de sus hermanos, se convirtió en el principal proveedor de mercería y telas de San Francisco y las ciudades mineras circundantes.

En 1861 empieza la guerra civil americana y terminó hasta abril de 1865, durando 4 años con un saldo de 500, 000 personas muertas, pero también esta misma guerra civil impulsó al país a la era industrial, se produjo una creciente prosperidad en negocios mercantiles y de manufactura.

Uno de sus clientes habituales, Jake Davis, sastre de profesión residente de la ciudad de Renault entra en escena de esta historia de emprendimiento gracias a los reclamos de las esposas de los mineros, ya que semanas después de haber adquirido las prendas, las devolvían rotas de algunas partes del cuerpo, y es que era obvio, el trabajo de la minería desgasta con el uso cualquier prenda.

Jake Davis y Levi Strauss, trabajan en conjunto para patentar el remache de pantalones, pero la oficina de patentes lo aplaza ya que piensa que es el mismo procedimiento de la patente de los zapatos, y finalmente el 20 de Mayo de 1873, después de varios años de pacientemente persistir, Levi’s Strauss & Company, recibe la patente de bolsillos con remaches, la mina de oro empieza ahí.

¿Sabías que la etiqueta de cuero cocido de Levi’s se lanzó en 1886 con un comercial característico de dos caballos tirando a lados opuestos sin que el pantalón se rompiera, posicionando la marca como líder en todo Estados Unidos?

(Este no es el comercial más antiguo, pero no se encuentra en la plataforma de Youtube. La acción es la misma, pero en lugar de caballos son dos autos).

La fuerza del producto está en su fidelidad de la forma original.

La marca hoy

La linea de fabricación 501, misma que se fabricaba en 1880, no está sometida a los dictados de la moda y podría señalarse que esa es una de las mayores ventajas de la marca.

Pero vayamos un poco al pasado, ¿Qué pasó en la década de 1900 en torno a la marca? Después de la gran depresión, en 1930, ganaderos del oeste empezaron a acoger turistas de vacaciones para generar un ingreso extra, campamentos de verano, entre otros grupos como el de los Cow Boys también eran el mercado objetivo de la marca, durante la década de los años 30 y 40, chalecos y vaqueros Levi’s era lo que las personas del oeste vestían.

Durante la segunda guerra mundial, la primera aparición de los vaqueros llegan a Europa y Asia, ya que los soldados los vestían cuando estaban de permiso. En 1943, la empresa, diseñó una nueva marca, la base de la idea es el águila que también se encuentra en el escudo de defensa de los Estados Unidos, que también simboliza la libertad y la independencia.

Levi Strauss & Company entra al mercado en Europa en la década de 1950 y solo 10 años después ya tenían sus oficinas y fábricas. En Europa y Asia, la moda de lo que conocemos hoy día como pantalones de mezclilla puede entenderse como vestimenta casual, pero en los Estados Unidos empezó como ropa de trabajo para los mineros y los ganaderos, por lo que hasta la década de 1900, los pantalones de mezclilla, ya se veían en restaurantes caros de ciudades como San Francisco, Nueva York o Chicago.

Levi como líder y empresario

Levi Strauss, se retira a los 61 años de sus actividades diarias, y nombra a sus 4 sobrinos; Jacob, Sigmund, Luis y Abraham, socios del negocio.

Una mujer que trabajaba con el billonario fue entrevistada en los años 60, y lo describió como un hombre de valor, dedicado, exigente con el negocio pero siempre muy buena persona con sus empleados.

Levi, fuera de la empresa, estaba muy comprometido con la comunidad judía, formaba parte de la congregación Emmanuel de San Francisco y contribuyó con mucho dinero a una variedad de organizaciones diferentes, como la A.C de orfanatos hebreos, y muchas organizaciones judías de la época. Además concedió becas a alumnos de la Universidad de California; Berkeley e instituciones de salud. Levi nunca se casó. Como hombre soltero compartió su hogar con su hermana Fany, su cuñado y sus sobrinos a quienes les heredó la compañía.

Cuando murió, la fábrica cerró para que los empleados que desearan pudieran ir al funeral. Las banderas de la ciudad de San Francisco se elevaron a media asta y ondearon en su honor. En vida, fue un filántropo y empresario sumamente activo. En Septiembre de 1902, los titulares de los periódicos de San Francisco y el oeste, hablaban de su legado y su vida, ya que era muy conocido por ser un hombre de negocios exitoso y sobre todo ético.

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Bibliografía: Charles Fracchia

 

Economista e inversionista. Lleno de sarcasmo, humor negro y una gran capacidad para exprimir potencial de las piedras.

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